Сёстры Харона: получены первые снимки спутников Плутона Никты и Гидры

Спутники Плутона — Никта и Гидра. Фото: NASA.

Долгое время основное внимание исследователей было приковано к самому крупному спутнику Плутона – Харону. Однако 18 июля команда проекта «Новые Горизонты» получила снимки двух меньших и слабее изученных спутников карликовой планеты – Никты и Гидры, которые были сделаны фотокамерами космического аппарата 14 июля.

Эти спутники имеют приблизительно одинаковый размер, но на этом их сходство заканчивается. На первом цветном снимке Никты, сделанном фотокамерой Ralph аппарата «Новые Горизонты» с расстояния 165 тыс. км, видно, что спутник имеет форму драже. Его размеры, по оценкам, составляют 42 км в длину и 36 км в ширину. На изображении с усилением цвета на поверхности Никты различимо пятно красноватого оттенка, а прилегающие области имеют нейтрально-серый цвет. Сходство структуры пятна с «яблочком» мишени привело учёных к предположению, что загадочная красноватая область – кратер.

«Дополнительные данные с Никты получены, но ещё не отправлены на Землю. Они должны дать нам понять, почему эта область краснее, чем близлежащая поверхность», — говорит одна из учёных проекта Карли Хоуэтт (Юго-Западный исследовательский институт, Боулдер, штат Колорадо). «Эти наблюдения дразнят воображение. Я с нетерпением жду загрузки оставшихся данных», — добавила она.

Что касается Гидры, то этот спутник Плутона имеет неправильную форму. На чётком чёрно-белом изображении, полученном камерой дальней съёмки LORRI с расстояния 231 тыс. км, очертания спутника напоминают штат Мичиган. Снимок отображает детали поверхности размером не менее 1, 2 км, в частности, различимы как минимум два крупных кратера, один из которых находится в основном в тени. Верхняя часть спутника выглядит темнее остальных частей, что свидетельствует о возможных различиях в составе поверхности. Команда проекта «Новые Горизонты» оценивает размеры Гидры в 55 км в длину и 40 км в ширину. «До прошлой недели Гидра была для нас всего лишь слабой светящейся точкой, так что это невероятный опыт – увидеть её настоящую форму и впервые разглядеть узнаваемые детали поверхности», — комментирует снимок один из научных консультантов проекта Тед Стрик (Роан Стэйт Комьюнити Колледж, штат Теннесси).

Ожидается, что изображения недавно открытых спутников Плутона – Стикса и Кербера – будут переданы на Землю не позднее середины октября.

Спутники Никта и Гидра были открыты с помощью космического телескопа имени Хаббла командой исследователей, которую возглавлял учёный из проекта «Новые Горизонты» Хэл Вивер (лаборатория прикладной физики университета им. Джона Хопкинса, Лорел, штат Мэриленд). Данные о характеристиках поверхности и других свойствах Никты и Гидры, полученные «Новыми Горизонтами», помогут учёным понять происхождение и последующую историю Плутона и его спутников.

По материалам пресс-службы NASA

перевод с английского: Евгения Скареднева